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Pourquoi l'oiseau dodo a disparu

 
Par Pauline Bonnet. 19 juillet 2017
Pourquoi l'oiseau dodo a disparu

Vous avez probablement déjà entendu parlé du dodo ou dronte, cet oiseau gros et cupide qui s'est éteint des mains des conquérants. Nombreux sont ceux qui connaissent cette histoire, mais l'on ne sait que peu de choses à propos de cet animal qui vécut pendant longtemps sur l'île Maurice, bien avant l'arrivée des hommes.

Les seules informations disponibles sur le dodo sont des descriptions anciennes et quelques spécimens exposés dans les musées à travers le monde. Il existait deux espèces, le dronte commun et le dronte blanc, ce dernier vivait sur l'île de la Réunion.

Dans cet article de Planète Animal, nous décrivons les principales caractéristiques de cet animal et vous expliquons pourquoi l'oiseau dodo a disparu.

Bonne lecture !

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Caractéristiques

Le dodo était un oiseau aptère endémique de l'île Maurice, dans l'océan Indien. Il n'était présent que dans cette région, et son corps s'était adapté à la vie sur cette île.

Comme le dodo n'avait pas de prédateur naturel, il perdit la capacité de voler. Son adaptation à la vie terrestre entraîna une série de changements dans son anatomie. Ses ailes s'atrophièrent et sa queue se raccourcit. Son parent éloigné le plus populaire est la colombe.

Son corps, recouvert de plumes, mesurait 1 m de haut et pesait environ 10 kg. Son plumage était généralement blanc ou grisâtre. Il possédait un long bec d'environ 20 cm, dont la pointe en forme de crochet reflète ses habitudes alimentaires. Le dodo l'utilisait probablement pour casser les noix de coco. Ses pattes étaient jaunes et robustes, similaires à celles des poules.

Il est toujours décrit comme un oiseau gros, lent et glouton. Toutefois, le plus probable est qu'en voyant leur nature docile, les conquérant les aient gardé en captivité. Dans ces conditions, ils se faisaient sûrement engraisser pour être manger. L'image du dodo comme un oiseau gros et gras n'est peut-être donc pas la plus juste. Il est probable qu'à l'état sauvage son volume corporel soit moindre.

Cet oiseau nichait à même le sol, un autre désavantage au moment de protéger les petits des prédateurs.

Pourquoi l'oiseau dodo a disparu - Caractéristiques

Premières observations

Les premières données sur le dronte connues en Europe remontent à 1574. En 1581, un navigateur espagnol ramena un spécimen de dodo en Europe. Ce fut la première fois que cet animal était observé dans le vieux monde.

Son nom, qui signifie « stupide », lui aurait été donné par des navigateurs portugais, bien que son origine soit incertaine. Aujourd'hui, il est connu sous le nom de dronte (Raphus cucullatus).

Pourquoi l'oiseau dodo a disparu - Premières observations

Pourquoi l'oiseau dodo a disparu

L'arrivée de l'homme sur l'île n'amena pas seulement la menace de la chasse directe. Les hommes apportèrent avec eux des porcs, des rats, des chiens et d'autres animaux qui furent introduits sur l'île. Ces espèces furent sans aucun doute un facteur déterminant dans l'extinction du dodo.

En raison de la nature docile de ces animaux et de leur mode de vie, ils se convertirent en proies faciles pour ces nouveaux prédateurs. Et pas seulement les spécimens adultes. Le fait de nicher à même le sol est un énorme désavantage face aux prédateurs.

Quant à l'homme, il faut souligner qu'il est le responsable principal de l'extinction de cet animal. L'incursion dans leur habitat au XVIIe siècle les conduit à leur extinction aux alentours de 1662. En moins d'un siècle, l'espèce cessa d'être observée.

Son exploitation comme nourriture et l'insouciance des hommes de l'époque amenèrent cette espèce à l'extinction. Ces animaux n'étaient présents que dans cette région et furent le fruit de l'évolution isolée sur une île. Ils n'étaient pas préparés pour rivaliser avec d'autres animaux pour des ressources dont ils avaient toujours disposé.

Leurs plumes, en particulier celles du dronte blanc, étaient très prisées, et ces animaux furent aussi chassés pour elles.

Pourquoi l'oiseau dodo a disparu - Pourquoi l'oiseau dodo a disparu

Alimentation et habitat du dodo

Sur l'île Maurice il y a une saison sèche et une saison des pluies. Il semble que le dodo était adapté à cette situation. Il accumulait des réserves de graisse pendant la saison des pluies afin de les utiliser lors de la saison sèche.

Quant à son alimentation, elle aurait été associée à l'arbre tambalacoque. Cet arbre, également connu comme l'arbre dronte, est endémique de l'île Maurice et possède une grande longévité. Son bois est très apprécié et l'on pense que le dodo se nourrissait de ses graines.

Son alimentation principale étaient probablement également composée d'autres graines, de petits insectes et de fruits, bien que les textes de l'époque ne donnent que peu d'informations à ce sujet.

Pourquoi l'oiseau dodo a disparu - Alimentation et habitat du dodo

Dodo Extinction

Comme mentionné plus haut, plusieurs raisons ont conduit à la disparition de cet oiseau. Il n'y a pas que dans l'actualité que des espèces disparaissent, le dodo est un exemple d'extinction qui aurait pu être évitée.

L'arrivée des hommes sur l'île marqua le déclin de la vie des dodos, des animaux sans instinct de défense, qui périrent en tant que proies des hommes et d'autres animaux. En raison du fait que sa population était concentrée sur seulement quelques îles, et comme conséquence de la chasse intensive, ils disparurent en peu de temps.

Si l'homme avaient introduit cette espèce dans d'autres endroits, elle serait peut-être toujours présente parmi nous. Certains spécimens furent prélevés de l'île, mais seulement en tant qu'individus isolés et, dans de nombreux cas, déjà disséqués.

Depuis 1662, des témoignages postérieurs d'observations de dodo ont été recensés, mais il ne s'agit pas d'informations fiables. De plus, ils datent de seulement quelques dizaines d'années après 1662. Même si l'espèce n'eut alors pas été complètement éteinte, il est probable qu'il n'ait resté que peu de spécimens qui disparurent seulement quelques années plus tard.

Pourquoi l'oiseau dodo a disparu - Dodo Extinction

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