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Léopard des neiges

Actualisé: 15 septembre 2022
Léopard des neiges

Au sein des félins, plus précisément dans la sous-famille des Pantherinés, se trouve le léopard des neiges (Panthera uncia), parfois appelé panthère des neiges. Auparavant, il était classé dans le genre Uncia, mais des études génétiques ont montré son lien de parenté avec Panthera, famille dans laquelle il a été inclus, car il est, en fait, étroitement lié au tigre (Panthera tigris). Sur la base de certains traits morphologiques, deux sous-espèces ont été proposées, mais les études génétiques n'ont pas prouvé cette différence, de sorte que, jusqu'à présent, nous avons affaire à une espèce monotypique, c'est-à-dire non subdivisée. Nous vous invitons à poursuivre la lecture de cette fiche d'information de PlanèteAnimal pour en apprendre plus sur le léopard des neiges !

Origine
  • Asie
  • Afghanistan
  • Bhoutan
  • Chine
  • Inde
  • Kazakhstan
  • Kirghizistan
  • Mongolie
  • Népal
  • Ouzbékistan
  • Pakistan
  • Russie
  • Tadjikistan

Caractéristiques du léopard des neiges

Comme vous l'avez lu dans l'introduction, le léopard des neiges n'a pas de subdivisions, il s'agit donc d'une espèce monotypique. Par conséquent, les caractéristiques du léopard des neiges sont :

  • Il a une hauteur moyenne : entre 50 et 60 cm environ.
  • La longueur moyenne du corps varie : de la tête à la queue, elle est de 1 à 1,3 mètre, mais elle peut atteindre 1,5 mètre.
  • Il a une très longue queue : c'est une caractéristique de ce félin, qui est presque de la même longueur que le corps, avec un équivalent de 75% à 90% du corps.
  • La masse corporelle varie de 25 à 75 kg.
  • Les mâles et les femelles sont très semblables : seuls les premiers peuvent être légèrement plus grands que les seconds, il ne s'agit donc pas d'une espèce au dimorphisme sexuel marqué.
  • La tête est petite : malgré tout, elle est large et les narines sont plutôt grandes.
  • Il a des oreilles petites et arrondies : une adaptation qui permet de réduire les pertes de chaleur.
  • Les pattes sont grandes : en fait, ils ont même les pattes les plus grandes de tous les félins.
  • Les pattes ont une épaisseur différente : par exemple, les pattes antérieures sont légèrement plus épaisses que les pattes postérieures. Leur longue queue et les grandes pattes sont des adaptations qui facilitent les déplacements dans les zones enneigées et escarpées qu'ils habitent.
  • La queue est également utilisée pour la thermorégulation.
  • Le pelage est long et épais : il a deux mues par an, il a donc des poils plus longs vers la saison hivernale.
  • La coloration est variable : elle va du gris clair, gris fumée au jaune crème, et est généralement blanchâtre vers la partie inférieure du corps.
  • Il possède des rosettes et des taches : sur le pelage du corps et de la queue, on peut voir des rosettes annelées noires bien définies, qui renferment généralement des taches plus petites. Alors que, sur la tête, le cou et les jambes, il n'y a que des taches solides.
  • Chez les juvéniles, il y a des rayures noires, qui changent ensuite la forme du motif.

Maintenant que vous connaissez la taille et le poids du léopard des neiges, entre autres caractéristiques, voyons où il vit.

Habitat du léopard des neiges

Il est difficile de définir où vit le léopard des neiges car, bien qu'il soit originaire d'Asie, il s'est développé dans plusieurs régions, dont l'Himalaya, le Bhoutan, le Népal, la partie sibérienne de la Russie, la Mongolie et la Chine. C'est dans ce dernier pays qu'on en trouve le plus.

Il a une large distribution en termes d'altitude et on peut le voir de 500 mètres jusqu'à 3.000 mètres d'altitude. Il a une préférence pour les zones escarpées et principalement rocheuses, qui sont proches des zones avec une couverture végétale. Ainsi, il se déplace le long des falaises, des écosystèmes alpins et subalpins, des forêts de conifères, des broussailles, des prairies et des habitats arides. Il évite généralement les zones de végétation dense ainsi que les champs de cultures.

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Habitudes du léopard des neiges

L'activité principale de ce félidé se déroule à l'aube et au crépuscule. C'est un animal assez actif qui a tendance à se déplacer. Il est courant qu'il utilise quotidiennement différents espaces pour dormir.

C'est un animal assez territorial, notamment les mâles qui marquent de leur urine, de leurs excréments et de coups de griffes ce qu'ils considèrent comme étant leur territoire. Ce n'est qu'en période de reproduction que les territoires des mâles et des femelles se chevauchent souvent. Grâce à ses pattes arrière longues et bien développées, le léopard des neiges est très agile. Il recherche donc généralement des endroits élevés pour se reposer. Il est très insaisissable et est rarement observé dans les zones proches des populations humaines.

La communication par le son chez cette espèce diffère des autres félins, car l'une des curiosités du léopard des neiges est qu'il ne rugit pas, mais émet une sorte de hurlement aigu, utilisé principalement par les femelles pendant la période de rut. Ils peuvent également émettre certains grognements lors de leur rencontre si le contact est amical, mais si, au contraire, il est conflictuel, ils montrent leurs canines en ouvrant la gueule.

Alimentation du léopard des neiges

Le léopard des neiges est un animal carnivore, qui traque et chasse généralement ses proies en bondissant depuis un endroit élevé d'où il se cache. Son régime alimentaire est varié et il peut aussi bien se nourrir de petits que de grands animaux. Parmi ses proies préférées, on retrouve :

  • Moutons
  • Chèvres de montagne
  • Cerf
  • Sanglier
  • Antilopes tibétaines
  • Gazelles
  • Des culs sauvages
  • Yaks sauvages
  • Marmottes
  • Lièvres
  • Pikas
  • Souris
  • Oiseaux

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Reproduction du léopard des neiges

Les mâles et les femelles ne s'accouplent que pendant la saison de reproduction et sont des animaux polygames. Les femelles ne se reproduisent que tous les deux ans environ, car elles passent beaucoup de temps à s'occuper de leurs petits.

La reproduction s'intensifie entre janvier et mars, ce qui coïncide avec la fin de l'hiver. Lorsqu'une femelle est en chaleur, elle le fait savoir au mâle par les sons qu'elle émet. En outre, lorsqu'ils se rencontrent, se produit une sorte de parade nuptiale au cours de laquelle la femelle marche près du mâle, la queue levée.

La période de gestation dure entre 90 et 105 jours, les petits naissent donc entre avril et juin. Elles mettent généralement au monde entre 2 et 3 léopardeau. La femelle repère un espace rocheux, qu'elle prépare avec des restes de sa fourrure pour accueillir les bébés léopards.

À la naissance, les jeunes pèsent entre 300 et 600 grammes et sont totalement dépendants des soins de la mère, qu'elles allaitent jusqu'à l'âge de cinq mois. Cependant, à partir de deux mois, ils commencent à manger des aliments solides partagés par leur mère. Les petits continueront à dépendre de leur mère jusqu'à l'âge d'un an environ.

Etat de conservation du léopard des neiges

Combien reste-t-il de léopards des neiges dans le monde ? En 2021, il en restait environ 953. En fait, l'Union internationale pour la conservation de la nature a classé le léopard des neiges dans la catégorie des espèces vulnérables. Parmi les principales menaces figurent :

  • Diminution des zones où ils peuvent vivre.
  • Chasse.
  • Trafic illégal de sa peau pour la fabrication de tapis, d'os et d'autres parties du corps.

Les principales mesures de conservation comprennent l'extension des zones protégées et le contrôle de la chasse au niveau régional. Plusieurs programmes sont en cours d'élaboration pour la protection de l'espèce, notamment un soutien aux éleveurs d'animaux domestiques pour protéger les sites de reproduction, des programmes avec des rangers pour aider à l'application de la loi, entre autres.

 

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