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Animaux préhistoriques - Caractéristiques et exemples

 
Par Antoine Decrouy. 18 septembre 2020
Animaux préhistoriques - Caractéristiques et exemples

La première chose qui nous vient à l'esprit quand on parle "d'animaux préhistoriques" sont les très célèbres dinosaures, des anciens reptiles fossiles de différentes tailles qui ont vécu sur Terre il y a des millions d'années et qui de nos jours sont les stars de nombreuses histoires de fictions.Toutefois, il est important de signaler qu'il n'y a pas que eu ces animaux qui ont vécu sur notre planète, il y'en a eu beaucoup plus qui de nos jours peuvent être trouvés vivants et d'autres qui, en raison de l'évolution des espèces, ont disparu.

Si vous voulez en apprendre plus à propos des animaux préhistoriques en découvrant des spécimens vivants et des disparus, n'hésitez pas une seule seconde à continuer la lecture de cet article Animaux préhistoriques - Caractéristiques et exemples de PlanèteAnimal.

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Qu'est-ce qu'un animal préhistorique ?

On a tendance à penser que les animaux préhistoriques sont ceux qui, comme leur nom l'indique, appartenaient à l'époque préhistorique et qu'à notre époque ils sont tous éteints. De fait, ce n'est pas tout à fait faux, mais si on se base sur la définition de préhistoire qu'on trouve dans le Larousse, le concept qu'on a de ces animaux peut être plus large. Ainsi, il est possible de considérer comme animal préhistorique tout animal qui est apparu dans une période de l'humanité antérieure à tout document écrit et qui de nos jours nous connaissons grâce à l'étude de fossiles, de vestiges et d'os trouvés. Ceci ne veut pas dire que tous les animaux qui sont apparus avec la planète aient disparu, car actuellement il existe de nombreuses espèces anciennes qui ont réussi à survivre au pas du temps.

En définitive, il est possible de définir comme animaux préhistoriques toutes les espèces qui sont apparues il y a plus de 3.500 ans avant J-C, se classifiant ainsi en deux groupes : ceux éteints et ceux qui sont toujours vivants. Ces deux groupes sont à l'origine des différentes espèces animales qui existent de nos jours.

Caractéristiques des animaux préhistoriques

Si on remonte aux premiers animaux qui ont marché sur le sol de notre planète, il est important de parler de l'apparition des tétrapodes, c'est-à-dire ceux qui ont développé 4 extrémités pour pouvoir se déplacer sur la terre et non seulement dans les environnements aquatiques comme les premiers poissons et éponges. Il s'agit d'amphibiens qui avaient toujours des traits pisciformes. Ensuite, avec le développement de l’œuf amniote, qui a permis une plus grande indépendance dans l'environnement terrestre, sont apparus les reptiles et les oiseaux. Certaines caractéristiques de tous ces tétrapodes étaient et sont :

  • Leurs membres typiques étaient formés de 5 segments : l'os large ou fémur, deux os longs (tibia et fibule), les os carpiens (poignet), les tarsiens (cheville), les métacarpiens (palmaire), les métatarses (plantaire) et ceux qui forment les phalanges ou les doigts.
  • Ils se sont adaptés à l'environnement terrestre en développant des structures comme des écailles, des poils ou des plumes qui ont favorisé la perte ou l'apport de chaleur. Ils ont également développé des comportements destinés à la régulation thermique comme, par exemple, l'hibernation.
  • Ont toujours existé des espèces herbivores et/ou carnivores qui pouvaient chasser en solitaire ou en meute.
  • Dans la majorité des groupes d'animaux a toujours existé une structure hiérarchique, le grand étant normalement le plus puissant.

Animaux préhistoriques encore vivants

Comme nous l'avons dit, il y a des milliers et des millions d'années sont apparus les premiers animaux et, de nos jours, tous ne sont pas forcément éteints. Voici quelques-unes des espèces et des animaux préhistoriques qui vivent sur notre planète depuis un bon bout de temps :

Tortue alligator (Macrochelys temminckii)

Ces grands et anciens reptiles, qui sont apparus il y a de cela environ 66 millions d'années, sont propres au continent américain et ils se caractérisent principalement pour leur carapace à rangées, car cette dernière présente des élévations semblables à des petites cornes. En outre, ils ont une grosse tête et un museau plus long que d'autres espèces de tortues. Ils peuvent finir par peser autour de 100 kg.

Cet animal préhistorique vit dans des milieux d'eau douce où elle se nourrit de poissons. Pour ce faire, elle se camoufle entre les algues et elle emploie sa langue caractéristique qui possède un genre de saillie en forme de ver à son extrémité afin d'attirer les petits poissons et les dévorer quand il s'y attendent le moins.

Animaux préhistoriques - Caractéristiques et exemples - Animaux préhistoriques encore vivants

Requin lézard (Chlamydoselachus anguineus)

C'est un des requins les plus anciens qui existent, c'est d'ailleurs pourquoi il fait partie de notre liste d'animaux préhistoriques vivants, il est en effet apparu il y a de cela 140 millions d'années. Son nom fait référence à sa ressemblance avec les lézards. Le requin-lézard a un long corps semblable à celui d'un serpent (2-4 mètres) et une tête sur laquelle les orifices nasaux sont situés sur le devant.

Cet animal préhistorique vit dans les profondeurs marines où il se nourrit principalement d'autres petits animaux, comme le sont certains poissons poissons et calmars. Grâce à la morphologie de son corps il peut atteindre des vitesses impressionnantes ce qui lui permet de capturer plus facilement ses proies. En outre, ses dents, d'une blancheur éclatante, lui permettent également d'attirer les petits poissons. Saviez-vous qu'il a plus de 300 dents ?

Découvrez cet autre article dans lequel nous vous parlons des animaux préhistoriques marins !

Pélican (Pelecanus spp.)

Il est apparu il y a de cela 30 millions d'années et il s'agit d'un oiseau aquatique de grande taille dont les mâles dépassent les femelles de quelques centimètres. Il est connu pour son large bec qui est équipé d'un sac gulaire où il emmagasine sa nourriture. Son plumage peut adopter plusieurs couleurs, mais il présente généralement des tonalités blanches, grisâtres ou marrons. Cet oiseau a la capacité de transformer et de traiter l'eau salée qu'il prélève dans son environnement afin de la rendre digeste.

Le pélican peut nidifier dans des zones proches des côtes, car, en tant que bon animal préhistorique, il passe une grande partie de sa journée à se nourrir de poissons. Bien qu'on ait l'habitude de le voir tranquillement posé sur l'eau, le pélican est un excellent voleur.

Éponges marines

Elles appartient au phylum des porifères, des animaux invertébrés qui se trouvent dans les fonds marins où ils se collent au substrat. Les informations qu'on dispose suggèrent qu'elles sont apparues il y a de cela 76 millions d'années. Elles peuvent adopter différentes formes et couleurs et elles partagent toutes leur manque de tissus authentiques car leurs cellules sont totipotentes et elles sont en division continue se transformant en n'importe quel type de cellule.

Ils sont sessiles et sont alimentés par un processus de filtration, car en faisant circuler l'eau par une série de pores, de canaux et de chambres de l'éponge, ils obtiennent tous les nutriments nécessaires. Enfin, après un courant d'eau et une digestion intracellulaire, cette dernière sort par l'osculum, une ouverture qui se trouve sur la zone supérieure de leur corps.

Crocodile (Crocodylus spp.)

Les crocodiles (genre Crocodylus) sont des animaux préhistoriques les plus anciens de la Terre, car les premiers spécimens sont apparus il y a de cela 250 millions d'années. Ce sont des reptiles de grande taille qui peuvent mesurer 6 mètres de longueur et peser 700 kilos. Ils ont une puissante mâchoire, des yeux et des orifices nasaux situés sur la partie supérieure de la tête et leur peau est épaisse, squameuse et sèche.

Il est courant de les trouver dans les fleuves, lagunes et marais d'Afrique, Amérique, Asie et Australie, même si certaines espèces tolèrent très bien l'eau salée. En tant qu'animaux carnivores, ils se nourrissent principalement d'autres vertébrés de grande taille comme des poissons, mammifères et oiseaux. Leur méthode de chasse consiste à rester tranquilles et cachés sous l'eau pour s'approcher de leur proie et la dévorer rapidement dès qu'ils sont proches. Bien que le crocodile est un très grand prédateur, il a un métabolisme lent, raison pour laquelle il doit toujours être en train de se nourrir.

Découvrez tous les types de crocodiles qui existent.

D'autres animaux préhistoriques encore vivants

Voici d'autres exemples d'espèces animales qui vivent sur notre terre depuis des milliers, voire des millions, d'années :

  • Myxines
  • Ornithorynque (Ornithorhynchus anatinus)
  • Esturgeon (Ascipenser spp.)
  • Poisson d'argent (Lepisma saccharina)
  • Latonia nigriventer ou discoglosse d'Israël (Discoglossus nigriventer)

Les animaux préhistoriques éteints

D'autres espèces animales n'ont pas réussi à survivre à l'extinction. Néanmoins, on se souvient d'eux pour ceux qu'ils ont représenté dans l'histoire ainsi que pour leur apparence, monstrueuse et incroyable ! Voici quelques-uns des exemples d'animaux préhistoriques qui, in fine, ne sont plus présents parmi nous :

Tyrannosaure rex (Tyrannosaurus rex)

C'était une grande espèce de reptile bipède qui a vécu sur Terre il y a de cela plus de 60 millions d'années. Elle pouvait mesurer jusqu'à 13 mètres de long pour 4 mètres de hauteur et pour un poids situé entre 6 et 8 tonnes. Il était caractérisé pour son grand crane, sa longue et puissante queue, ses puissantes extrémités arrières et ses petites extrémités avant qui se terminaient en deux puissantes griffes. Il vivait sur le continent américain où il se nourrissait d'autres animaux, car il s'agissait d'un dinosaure carnivore extrêmement vorace qui raffolait de tous types d'amphibiens, reptiles, insectes et mammifères. En raison de sa grande taille, il n'était que très rarement la proie d'autres prédateurs.

Comme fait curieux, il est possible de dire que, malgré l'apparence montrée au cinéma, les études réalisées ont démontré qu'il existe assez de preuves pour dire qu'il avait un corps couvert de plumes.

Découvrez pourquoi les dinosaures ont disparu dans cet autre article.

Animaux préhistoriques - Caractéristiques et exemples - Les animaux préhistoriques éteints

Mammouth (Mammuthus spp.)

Ces mammifères, qui se sont éteints il y a de cela des milliers d'années, sont caractérisés pour leur grande taille semblable à un éléphant, car ils pouvaient atteindre facilement les 6 mètres de haut et les 10 de long. En outre, ils avaient un dense pelage qui les protégeait du froid ainsi que des défenses incurvées vers l'avant qui les protégeaient le visage la tête et qui leur permettaient de lutter entre mâles.

Les mammouths vivaient en meutes dirigées par une femelle leader dans les zones les plus froides des différents continents. En dépit de leurs larges dimensions, ils étaient herbivores. En ce qui concerne son extinction, il existe différentes théories, entre elles, les climats si extrêmes qui se sont produits à cette époque, ce qui les a empêché dans la recherche de matière végétale pour se nourrir, ainsi que la chasse de ces animaux de la part de l'être humain.

Dodo (Raphus cucullatus)

Le dodo était un oiseau de grandes dimensions qui pouvait peser plus de 15 kilos. Leur corps est rond et comptait sur des ailes relativement petites qui l'empêchaient de voler. Il se caractérisait également pour leurs courtes pattes et une grande tête, où se trouvait un large très robuste en forme de crochet. Le plumage de corps adoptait des couleurs grisâtres ou marrons, néanmoins, sur leurs plumes hérissées de la partie postérieure prédominait le blanc.

Cet oiseau était localisé dans les zones forestières de l'île de Maurice, où il se nourrissait de fruits, graines et racines. Néanmoins, il pouvait consommer d'autres petits animaux comme certains poissons et/ou crustacés, ce qui fait qu'il était considéré comme un animal omnivore.

Anisodon (Anisodon spp.)

On suspecte qu'ils ont vécu il y a de cela 15 millions d'années. Les membres de ce genre étaient des énormes mammifères, car ils pesaient environ 170 kilos pour une taille estimée de deux mètres de long. Alors que leurs extrémités antérieures étaient longues et qu'elles se terminaient en trois grandes griffes, les arrières étaient plus courtes et robustes.

Ces animaux étaient propres aux zones forestières du continent européen et asiatique où, en plus de trouver un refuge face aux prédateurs, ils se nourrissaient de matière végétale. Avec leurs longues extrémités pouvaient atteindre les branches les plus hautes des arbres, même s'ils pouvaient également consommer d'autres plantes plus basses. Leur disparition est probablement due à une baisse de la croissance de la végétation.

Mégalodon (Carcharocles megalodon)

Il est considéré comme étant le requin le plus grand du monde, car il pouvait finir par peser 40 tonnes pour plus de 4 mètres de longueur. De fait, quant à sa morphologie, elle était semblable à celle du requin blanc mais en plus grande dimension. Il s'agissait d'un grand prédateur qui s'alimentait de tout ce qui se trouvait sur son chemin (tortues, baleines, d'autres requins, etc...) et son extrême rapidité, aux côtés de ses puissantes mâchoires, lui permettaient d'être un excellent prédateur.

Comme ce qui se passe avec les autres espèces décrites, la cause de son extinction n'est pas tout à fait claire, car il existe plusieurs hypothèses à propos de la disparition du mégalodon comme, par exemple, le refroidissement des mers et des océans il y a de cela des millions d'années.

D'autres animaux préhistoriques disparus

Si vous voulez découvrir plus d'exemples d'animaux préhistoriques disparus, à continuation nous vous proposons d'autres espèces d'animaux préhistoriques qui se sont éteints au fil du temps :

  • Tigre aux dents de sabre (Smilodon spp.)
  • Ours des cavernes (Ursus spelaeus)
  • Megalania (Megalania prisca)
  • Paraceratherium spp.
  • Glyptodon spp.

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